「帰国まで僕と付き合って」…どういう意味?

『ジャスミン、これから毎日一緒にランチして一緒に帰ろう!僕は日本人が大好きなんだ。日本人の彼女が欲しいから良かったら帰国まで僕と付き合って!

……!?  付き合うってガールフレンドの意味? それともただ一緒に行動したいって意味?

リエコという名前は外国人に発音しづらいので、海外では常にニックネームはジャスミンにしており、名前の入ったネームタグを胸に付けていた。

「……私31歳だよ!?」『年齢って関係ある?』いや、友達なら歳の差は気にしないけど……恋愛ではさすがに未成年はあり得ない。聞き返しておばちゃんの勘違いになるのも恥ずかしいし、でも万が一そっちの意味なら多感な時期の男の子だから扱い方を間違えると大変なことになりそうだ。

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「歳の近い子といるほうが楽しいんじゃない?」『だから、年齢って関係ないよね?僕は君と一緒にいたいんだ』真っすぐな瞳で見つめられるとこんなに若い17歳相手でも一応照れるんだな……。『このプログラムが終わるとジャスミンは出国しちゃう。だから今日からずっと一緒にいるよ』

結局、この日はどういう意図か分からなかったが、とりあえず……絶対に深入りしないようにしつつ、少年の気持ちも傷つけず配慮して接しないと……。

ミゲルは宣言通り、お手洗い休憩も女子トイレ前までぴたりとくっ付いてきてプログラム中、片時も離れようとしない。隙あらば手を繋ごうとしてきたりもする。なんとなく分かるよ……17歳。年上の異性に惹かれる年齢でもある。しかも1週間しかチャンスがないレアキャラ。極めつけは大好きな日本人。

人間性とか見た目とかより、日本人ってだけでもう少年の好奇心を掻き立ててしまっているようだ。フィリピンの緩さに癒されまくる予定が初日から予想外の展開になってきてしまった。

マニラのスーパーマーケットでお買い物。写真提供/歩りえこ