〔PHOTO〕iStock

いまさら聞けない「ゲノム編集」その可能性と危険性

1970年代からの変遷をおさらいする

ゲノム編集とは何か?

先月末、中国の科学者が「遺伝子操作ベビーの誕生」を発表して以来、俄かに注目を浴びたゲノム編集(ベビー誕生の真偽は未だ不明)。「どうやら生物の遺伝情報を書き変える技術のようだ」とまでは分かっていても、いま一つ実態がつかみ難いかもしれないので、今回は改めて、この驚異のバイオ技術について解説してみたい。

まず「ゲノム(genome)」とは私たち人類を含む、あらゆる生物の細胞に含まれている「DNA(デオキシリボ核酸)」とほぼ同じ意味だ。

DNAには、G(グアニン)、A(アデニン)、C(シトシン)、T(チミン)という4種類の文字(実際は「ヌクレオチド」と呼ばれる化学物質)が、ほぼランダムに並んだ遺伝情報が記されている。つまり「GTGACCGTCCGGGTA・・・」という極めて長い文字列、これがゲノムだ。

このゲノム(ヌクレオチド配列)を自由自在に編集、つまり書き変える技術が「ゲノム編集」だ。このように遺伝情報を書き変えることができれば、それは私たちの顔形や身長、体型のような外見から、性格や知能のような内面、さらには運動能力まで(原理的には)変えられることを意味する。

あるいはゲノム編集は「遺伝子操作技術の一種」という見方もできる。ゲノムという遺伝情報は、「DNA上に沢山ある遺伝子の集まり」と言い換えることもできるからだ。つまりゲノムを編集する(書き変える)ということは、これらの遺伝子を操作(変更)することでもあるわけだ。

こうした遺伝子操作技術は実はかなり前から存在している。それは一般に「遺伝子組み換え技術」と呼ばれるもので、1970年代に米スタンフォード大学のポール・バーグ教授らを中心に開発され、その中には日本出身の分子生物学者、板倉啓壹博士も含まれる。

ポール・バーグ教授〔PHOTO〕gettyimages

今、注目されているゲノム編集はある意味で、この遺伝子組み換え技術の延長線上に生まれた最新鋭の遺伝子操作技術だ。しかし違う側面から見ると、両者は相当異なる技術と見ることもできる。それを、これから簡単に説明していこう。

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