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日本発!「年代の目盛り」が明らかにした驚きの地球気候史
過去に何が起き、未来に何が起こるのか

福井県の水月湖に堆積する「年縞」。何万年も前の出来事を年輪のように1年刻みで記録し、現在、年代測定の世界標準となっている。

その年縞が明らかにしたのが、現代の温暖化を遥かにしのぐ「激変する気候」だった。過去の精密な記録から気候変動のメカニズムに迫り、人類史のスケールで現代を見つめなおす。

いまは、地球史においてめずらしい時代

2011年3月11日、日本列島北東部を巨大な地震と津波が襲った。

町が丸ごと水に呑み込まれて流されていく様子は、デジタル家電とインターネットを通して多くの人の目にリアルタイムで刻まれ、自然災害と人間の生活について、災害慣れしているはずの日本人の価値観まで揺さぶる議論を巻き起こした。

この地震には「前例」があったらしいことが、その後の報道によって一般にも知られるようになった。

西暦869年の夏に、おなじく東北地方を襲った貞観地震である。津波は、海から大量の土砂を運びあげて陸上に特殊な地層を残す。貞観地震の津波の地層は、記録に残るいかなる津波よりも内陸にまで分布していた。

つまり、現代人が忘れてしまった規模の津波が、今から1150年ほど前にはじっさいに起こっていたのである。このことをきっかけに、東日本大震災ほどの災害であっても、事前に「想定」できたはずだという議論が沸き起こった。

誰が悪かったのか、あるいは悪くなかったのかの話は本書では取り上げない。自然科学は、善悪の判断に対しては本質的に無力である。その代わりに本書で考えたいのは、長い時間を視野に入れることで、世界はまったく違う顔を見せるという事実についてである。

10年に1回の頻度で起こる災害なら、対策を立てることの必要性は明らかだろう。100年に1回の災害でも、人間の平均寿命をたとえば80年とするなら、人生の中でそれを経験する人のほうが多い。あるいは自分で経験しなかったとしても、事件は生々しい記憶として語り継がれている可能性が高い。

だが1000年はどうだろう。日本で1000年前といえば平安時代である。平安時代に起こった事件について、切実な教訓を受け継いでいる人はおそらくいない。同様に1000年後の未来は、今の私たちにとっては無縁とも思える彼方にある。

次に起こるのは1000年後かもしれない災害のために、税金から巨額の対策費を支出し続けることに、999年間いちども文句を言わない覚悟がある人はおそらくいない。

さらに視点を変えると、1000年は人間にとっては非常に長い時間だが、地球の歴史の中では一瞬にすぎない。1万年に1回の災害は、1000年に1回の災害よりも甚大である。10万年や100万年に目を広げれば、それこそ「とんでもない」ことが起こる。

そうした可能性のすべてを「想定」し、「対策」を立てることは現実的ではない。

極端な例では、今からおよそ6600万年前、地球に巨大な隕石が落下し、恐竜を含む大半の陸上動物が絶滅した。そのような事件が近い将来ふたたび起こる可能性は非常に低いが、仮に起こると分かったとしても、有効と言える対策はほとんど存在しない。

地質学的な時間を視野に入れれば、「想定」と「対策」に限界があることは明らかである。10年と数千万年の間のどこかに、私たちは現実的な線を引かなくてはならない。それをどこにするかは、究極的には哲学の問題であって科学の問題ではない。

だが考察のための材料として、過去の地球でどのような「事件」が起こっていたのか、またそれらの事件が予測可能な性質のものだったのかどうか、知っておくことは重要である。

地球の過去には、現代とまるで似ていない時代があった。現代の基準では「災害」としか表現できない出来事が、日常的に繰り返していたような時代もあった。

じつは現代は、地球の歴史の中では比較的めずらしい、おだやかで暮らしやすい時代なのである。

本書では、現代からはイメージしにくい地球のもうひとつの素顔、激しく変動する惑星としての表情について、最新の地質学的な証拠を元に紹介する。

災害にはさまざまな種類があるが、本書ではとくに気候変動を取り上げる。中でも、今後100年でゆるやかに進行する温暖化といった話ではなく、もっと激しく暴れ回る「やっかいな」気候変動について、ページをやや多めに使って紹介しようと思う。

地震や津波は、一瞬で何万人もの命を奪って人々に衝撃を与える。気候変動にはそのような激烈さはない。

だが、たとえば1980年代にアフリカで起きた干ばつでは、数年の間に300万人以上が犠牲になった。少なくとも死者の総数で見る限り、その規模は東日本大震災の100倍を超える。

飛行機は1回の墜落で数百人を犠牲にしてニュースになるが、自動車の事故で亡くなる人の数が、全世界の合計だと3日で1万人に達することはそれほど注目されない。

ニュースとしてのインパクトの大きさは、出来事の深刻さを正確に反映するとは限らない。そういう意味では、気候変動は飛行機よりもおそらく自動車の事故に似ている。本書では、あまり認識されていない気候変動の本当の脅威について、新しい知見を元に考察する。

有史以前の気候変動を解明する研究は古気候学と呼ばれ、基本的には地質学の一分野である。地質学は従来、数万年や数億年といった長大な時間を対象にすることが多かった。それだけ昔のことになると、年代の推定にも普通は大きな誤差がともなう。

たとえば恐竜の大絶滅は、最近の研究ではおよそ6604万年前と推定されているようである。以前よりはだいぶ絞り込まれてきた印象だが、それでもこの推定にはまだプラスマイナス3万年の誤差が残っている。人間の視点で見れば、3万年と永遠の間にそれほど大きな違いはない。

慌てて補足すると、人間の時間とかけ離れているからといって、その学問分野の価値が下がるわけでは決してない。大昔の出来事や生命進化の道筋を理解することで、人間はそれ以前よりもはるかに健全な世界観を手に入れた。

このことは、突き詰めれば世界の平等や平和にまで貢献しており、その意義はどれだけ強調されてもされすぎることはない。

だがいっぽうで、それほど長い時間の話に壮大なロマンや深遠な哲学はあるものの、本当の意味でのリアリティーに乏しいことは紛れもない事実であろう。だからこそ、10年の物語なら小説になりえるが、1000年の話は原則として教科書にしかならない。

伝統的な地質学は、人間にとって馴染みの深い、数年から数十年の時間を扱うことをどちらかといえば苦手にしてきた。このことは、たとえば地球温暖化などの現代的な問題に貢献しようとするとき、古気候学の大きな足かせになっていた。