急増する認知症!科学的エビデンスに基づく「40歳からの予防法」

脳が縮み始める、その前に

脳が縮み始める、その前に――。

画像診断で萎縮が確認できる段階では、病状はすでに、深刻なレベルに到達している。脳内の病変や異常タンパク質の蓄積は、40歳から始まる。働き盛り世代からの予防策だけが、認知症の発症リスクを低下させる。

食事や運動、人との交流や読書習慣など、何をどれくらい、どのように取り組めばいいのか。高齢期の愛と性が、認知症に与える影響とは? 

初代認知症サポート医の一人で、豊富な診察経験をもつ著者が、科学的エビデンスに基づく予防法を、やさしく詳しく解説する。

「認知症の人が増えない社会」を目指して

ある秋の日、私は空知(そらち)から札幌へ、道央自動車道を走っていました。

真っ青な空、やわらかい陽光、鮮やかな紅葉……、すべてがさわやかでした。そのときです。

「あっ!」

インターチェンジから乗り入れてきた車が右折しかけ、走行車線に誤進入する気配を見せたのです。ギクッと驚いた私は、クラクションを鳴らすと同時にブレーキを踏んで、それから追い越し車線に移りました。

右折しかけた車は一瞬たじろぎながら左折し直し、走行車線に沿って走って行きました。ちらっと見えた運転席では、高齢の男性がハンドルを握っていました。

 

自宅に帰り着いてもまだ、動悸は収まっていませんでした。逆走しかけた高齢者が、認知症を患っている人かどうかはわかりません。ただ、いま私たちの暮らすこの社会が「認知症の人や、認知症が始まりかけた人々とともに暮らす社会」であることを、あらためて実感していました。

これまでの私は、講演や著作を通じて、認知症の人が増加する社会の中で「認知症の人に優しい社会をつくろう」「認知症の人を支えて一緒に穏やかに暮らせる社会を実現しよう」などと語ってきました。しかし、その日の高速道路での体験を境に、心の中に新しい視点が芽生えました。

それは、認知症の人の安心・安全、社会の安心・安全を守るためには、認知症の人がこれ以上増加することのないよう、社会を挙げて取り組み、食い止める必要がある、ということです。

認知症の人に優しい社会、認知症の人と共生する社会の実現といっても、認知症の人が増えすぎたのでは、容易ではありません。予防に目を向け、認知症の人が減っていくような社会を目指して努力しなければならない――。そんな思いが沸々と湧き上がってきたのです。

日本で急増する認知症

日本社会における認知症は、急速に増加しています。2015年の推計値では、520万人と発表されました。これに迫る"予備軍"の数も400万人と推計されており、国民の10人に一人が認知症を患うという社会が目前に迫っています。

認知症の人を社会全体で支える理念や構想が多数、発表されていますが、認知症の人が現在のペースで増加するならば、少子高齢化という現実の中で、早晩それは困難に行き当たるでしょう。

すでに介護現場では、介護職員が不足し、また高齢化しています。人手不足ゆえの外国人介護士や介護ロボット導入への期待が高まっています。これが現実です。

日本での活動実績もあるマーガレット・ロック教授(カナダ・マッギル大学文化人類学・医療社会学)の指摘は強烈です。

「今、世界は高齢化の津波に襲われ、認知症の洪水が発生している」「もしこの洪水を止める方法が見つからなければ、この状況は各国の医療制度を破綻させ、世界経済を狂わせる可能性が高い」(『現代思想』2015年3月号)。

ロック教授のいう「津波と洪水」の喩えが適切とは思いませんが、「このままでは危ない!」という痛切な悲鳴が聞こえてきます。ロボット利用のような表面的な対策ではなく、認知症を予防し、認知症の人そのものを減らす抜本的な対策を社会全体で考え、実践することが求められています。そのような取り組みなくして、この国の明るい未来はひらけてきません。

本書は、一臨床医のそんな危機感と使命感から、認知症の予防策を一人でも多くの方に、それも発症までに時間的猶予のある現役世代=働き盛りのみなさんに知っていただくべく、平易にまとめたものです。