熊本・菊池市。元銀行マンが故郷で「改革市長」に転身2年。農業と自然とアイデアで自治体は甦った!

 豊かな農産物をアピール

熊本県菊池市。阿蘇くまもと空港から北へ車で30分ほど、阿蘇の山麓に広がる人口5万人の市である。阿蘇を源とする豊かな水の恩恵を受けて、菊池米や水田ごぼう、メロンなど豊かな農産物を産出する。旭志牛など畜産業も盛んだ。また市の中心部には「美肌の湯」で知られる菊池温泉が湧く。農林畜産業と観光の町だ。

そうした豊かな“資源”を持つ菊池だが、少子高齢化の影響でジワジワと衰退の危機に瀕しているのは、他の地方都市と変わらない。すでに、市民のうち65歳以上の人の割合が30%に達した。

菊池市の江頭実市長

そんな菊池の再生に向けて大胆な改革を進めている市長がいる。

江頭実氏。富士銀行(現みずほ銀行)でロンドン支店長などを務めた国際派の銀行マンだったが、出身地である菊池のあまりの衰退ぶりを見て「Uターン」を決意。何の地盤もないままに2年前、市長選に立候補したのだ。

菊池高校を卒業して町を離れて以来、故郷に住むのは40年ぶりだった。

「菊池には宝の山がある。それに磨きをかけて全国に発信すれば、まだまだ可能性はある」

そう訴えた江頭氏は、政党の支持などは得ず、従来の体制にしがらみがない点を強調した。多くの市民が、何とかして今の閉塞感を打破しなければ、と感じていたのだろう。江頭氏は予想外の大差で市長に選ばれた。