政治

雑誌
小渕優子をまるで子供扱い 消えた金庫番と小渕家の「深い闇」
大特集 潮目は変わった!政界大動乱が始まる

松田賢弥(ジャーナリスト)

電話一本で呼びつける

その屈強そうな体躯の男は、まっすぐ前を見据えたまま記者の質問に応えた。

「解明は簡単なことではない。(刑事責任を問われ)身柄を拘束される可能性もある。とても町長はやれない」

10月20日午後、小渕家の地元・群馬県の上毛新聞に語ったこの言葉を最後に、同県吾妻郡中之条町長・折田謙一郎(66歳)は行方をくらませた。

その後、彼の所在については「東京・赤坂のホテルニューオータニで自民党に缶詰めにされている」「高崎市内の自身の事務所に戻っている」といった情報が流れ、カメラが彼の姿をとらえるチャンスも数回あった。しかし折田は、取材を避けた。まるで、すべてを抱えて表舞台から消えようとしているかのようだった。

小渕優子経産相(40歳。以下、優子とする)が安倍総理に辞表を提出した20日朝、中之条町の役場に姿を現した折田は「私が政治資金の実質的な総責任者です……」と言葉少なに語った。彼は、'00年5月に62歳で死去した小渕恵三元総理、その後を継いだ娘・優子と、父子二人の私設秘書を約30年間の長きにわたって務めた人物である。

折田は'12年、人口約1万8000人の中之条町で町長選挙に立候補し、無投票で当選している。この町長職の傍らでも、彼は優子の事務所に出入りし、小渕家の陰の「金庫番」という顔を持ち続けた。

「折田さんは、地元で優子さんに顔を出してほしい会合があれば、電話一本で彼女を呼びつけていました。町長の仕事で出張先にいても、しょっちゅう優子さんに電話をかけて、ああしろこうしろと指示していた。もう秘書ではないのに、優子さんの面倒を見続けていたんです」

中之条町役場関係者はそう明かす。また、恵三時代からの支援者もこう語った。

「優子さんは地元でも酒豪で知られていますが、ある会合の席で、酔った彼女が『私の酒を止められるのは、折田さんしかいないわ』と言って持ち上げていたのを見たことがあります。

優子さんにとって、折田さんは父親代わりのような存在だった。地元のことが分かる秘書が他にはいなかったんです。ただ、長年裏道を見歩きしてきた人だから、表に出れば『ホコリが出てくる』と囁かれていた」

折田は単なる秘書にとどまらず、優子の指南役であり、政治活動の師でもあった。しかし一方で、古くからの恵三支援者や町政関係者らを別にすれば、町長選に出るまで一般町民にはそれほど知られた存在ではなかった。

「何しろ、普段は高崎にある事務所から連絡を入れて、支援者に指示を飛ばしていた。中之条に頻繁に顔を出すような時間はなかったでしょう」(前出・恵三時代からの支援者)