世界を騒がせた、謎の巨大な未確認動物「ニューネッシー」の正体は!?

「瑞洋丸に収容された未確認動物について(日仏海洋学会 1987年)」より

未確認動物「ニューネッシー」の謎

この世のものとは思えないほどにドロドロに溶けたその異様な遺体は、写真で見ただけでもとてつもない異臭を放っていることがわかる。この生物の全長は10mほどだろうか。空高く釣り下げられたそれは、頭部が異常に小さく見え、長くのびた脊椎骨と、まるで肋骨のような繊維状のものが見てとれた。

水深約300mの深海から引き上げられた巨大生物。これを収容したのは、ニュージーランド沖で操業していた日本のトロール漁船瑞洋(ずいよう)丸(2455t)。1977年(昭和52年)のことだった。

その当時の船長は、撮影後、他の漁獲物に悪い影響があるとして海洋投棄してしまったため、この生物が何かを断定するためのヒントは、この写真と持ち帰った繊維状の物質だけ。つまり、専門家が生物種を査定することが非常に困難な状況であり、更に謎が深まったのだった。

未確認動物「ニューネッシー」という名前を聴いたことがあるだろうか。

私は小学生の頃、未確認動物全集のような本が愛読書だった。そこに掲載されていた、まさに絶滅してしまった首長竜を彷彿とさせるドロドロの遺体の写真。破れるほどまでに見たそのページには「ニューネッシー」の文字。

日本のトロール漁船が収容したこの謎の遺体こそが、その後「ニューネッシー」と名付けられ、この年の7月20日付けの朝刊社会面トップにスクープされた。「世紀の大発見(朝日)」や「ニューネッシー、世界を走る(サンケイ)」などセンセーショナルなタイトルで報道された。また、日本だけでなく世界中でも大論争を引き起こした。

「瑞洋丸に収容された未確認動物について(日仏海洋学会 1978年)」より

さて、この生物は一体全体何だったのか。

当時、多くの視聴者や読者が混乱し、メディアへの多数の問い合わせが発生。そこで、一日でも早くこうした混乱を避けるため、生物化学、魚類分類・化石、古生物、比較解剖、血清、海獣、その他多岐にわたる分野で研究者を招集し、議論を交わした。

しかし、前述したとおり、決定的な証拠はもう手に入らない。よって、苦肉の策として、各専門家の見解をまとめた「瑞洋丸に収容された未確認動物について(日仏海洋学会 1978年)」と題された報告書に、以下の一文を入れて、この騒動の幕引きとしたようだ。

「読者自らが、未確認動物(未同定動物)の自分なりの判断をして貰うことにし、以後この未同定動物については、個々まちまちの発言はしないようにしたらどうか」

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